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Papel del cuidador e influencia familiar

Cuando un miembro de la familia presenta limitaciones en el desempeño de las actividades básicas de la vida diaria, ello tiene un impacto importante sobre esa familia, ya que se alteran los papeles de sus miembros, y particularmente el de la persona que asume el papel de cuidador principal. 

Se ha señalado que los cuidadores sufren conflictos graves y problemas de relación con los demás miembros de la familia, que derivan tanto de la manera de entender la enfermedad como de las estrategias que se emplean para manejar la situación.

Por otro lado, el hecho de cuidar a un familiar con dependencia durante un tiempo prolongado afecta de manera importante a la salud mental del cuidador. No obstante, también se han descrito algunos efectos positivos del papel de cuidador, como la satisfacción y la maestría, o incluso tener una mayor longevidad. La satisfacción se refiere a sentimientos de placer, disfrute por ayudar y sentirse unido a la persona cuidada, mientras que la maestría tiene que ver con la confianza del cuidador en sí mismo y en su capacidad de ofrecer una asistencia de calidad.

En estas situaciones, tanto el apoyo social como el emocional son esenciales. Las familias funcionales son familias en las que los papeles de todos los miembros están establecidos sin puntos críticos de debilidades asumidas y sin que se detenten posiciones de primacía (artificial o asumida) por parte de ninguno de ellos, y en las que todos colaboran, trabajan, contribuyen y cooperan igualmente y con entusiasmo por el bienestar colectivo. La influencia que la función familiar puede tener sobre el mayor o menor deterioro de la salud mental de los cuidadores de familiares dependientes no se ha estudiado en el entorno de la atención primaria, y es importante conocer en qué medida una familia funcional puede ser un factor protector para la salud del cuidador.

El objetivo del estudio que se comenta en estas páginas era analizar la influencia de la función familiar percibida sobre la salud mental de los cuidadores de familiares dependientes. Para ello, los autores diseñaron un estudio observacional, descriptivo y transversal que incluyó a 153 cuidadores de familiares dependientes, con una edad media de 63,8 años y de los que el 72,5% eran mujeres; se valoraron las variables sociodemográficas del cuidador y del paciente dependiente, y se analizó el consumo de psicofármacos entre los cuidadores, que era del 37,1%.

Los resultados obtenidos muestran que los cuidadores entrevistados presentaban una salud mental aceptable; sólo en el 27% de los casos estaba ésta deterio¬rada. Asimismo, las familias perci¬bidas como disfuncionales por parte del cuidador alcanzaban el 30,3%. Los autores observaron una asociación negativa entre los resultados del test de APGAR (función familiar) y el cuestionario de Goldberg (salud mental), de modo que la salud mental era peor en las familias más disfuncionales. Al parecer, los problemas de salud mental que presentan los cuidadores estudiados y el porcentaje de consumo de psicofármacos están relacionados, al igual que en otros estudios, con el grado de estrés que genera la responsabilidad de cuidar a un familiar.

El porcentaje de cuidadores con deterioro de la salud mental en este estudio (un 27%) es inferior al descrito en estudios previos, en los que se señalan porcentajes de deterioro de hasta un 47%. Sin embargo, hay que tener en cuenta que el 37% de los cuidadores estaban en tratamiento con psicofármacos, por lo que probablemente no todos los problemas mentales se detectasen con la encuesta; este hecho puede explicarse porque el tipo de estudio, de carácter transversal, sólo detecta a los cuidadores que tienen síntomas en el momento de realizar la encuesta, y en muchos de ellos los síntomas podían haber mejorado por el tratamiento que estaban recibiendo.

En el estudio no se constató una asociación entre el grado de salud mental de los cuidadores y el deterioro cognitivo y grado de dependencia del paciente, a pesar de que ambos se consideran elemen¬tos estresantes; parece, por tanto, que la situación del paciente no es una variable determinante en la salud mental del cuidador. En este estudio, una de las variables más influyentes en la explicación de la varianza de la salud mental del cuidador es la función familiar, junto con el consumo de psicofármacos, el apoyo social y el nivel educativo. Parece claro que los cuidadores con una mejor función familiar presentan una mejor salud mental. Otros autores habían señalado hallazgos similares, encontrando que la depresión era mayor en cuidadores con problemas en el matrimonio previos al inicio de la situación de asumir el papel de cuidador de un paciente con dependencia.

Los autores concluyen que los datos del estudio confirman la relevancia del apoyo social para la salud mental del cuidador principal, que podría ampliarse a los cuidadores de las personas con otro tipo de enfermedades, y no sólo a las que padecen demencia. Por otra parte, indican la necesidad de corroborar los datos obtenidos en su trabajo con estudios prospectivos, de modo que la asocia¬ción entre las variables y sus cambios en el tiempo puedan conocerse y quizá contribuir a aclarar otras controver¬sias, como el incremento o el descenso del riesgo de mortalidad de los cuidadores.

 

Peñaranda A, García L, Rodríguez E, Losada A, Porras N, Gómez M. Función familiar y salud mental del cuidador de familiares con dependencia. Atención Primaria. 2009; 41: 621-628.

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